LaCienciaSomosTodos

Sex, words and Rock&Roll? Not at all, just bad journalism

Escrito por pabloripolles 29-10-2014 en science. Comentarios (0)

My name is Pablo Ripollés and I am a PhD student at the Cognition and Brain Plasticity Unit in the University of Barcelona and the IDIBELL. On the 24th of October, Catalan newspaper "La Vanguardia" published a story about one of our studies (I am the first author). Our work, published on the 23rd of October in Current Biology, was titled "The role of reward in word-learning and its implications for language acquisition". I got a hell of a surprise when I realized that the headline of the article published by "La Vanguardia" was "Learning new words has the same effect as sex".

vnguardia.png

Why did "La Vanguardia" publish such a sensationalist and out of reality headline? Was it necessary to twist reality like that? Of course, none of the co-authors of the study were contacted by any of  the reporters of "La Vanguardia" before their news article was published.  The truth is that, the reporters (and I say reporters because I still don't know who actually wrote the piece), copied the main body of the news article from the press release of the University of Barcelona. I have nothing against copying the body of a press release (that is what a press release is for, right?), but if someone wants to copy it, I expect them to do it properly. The headline of the press release was "The pleasure of learning new words". See the difference? But not only did they change the original headline for one that manipulates, trivializes and decontextualizes the main conclusions of our study: they also decided to make up part of our results. In the main body of the news article of "La Vaguardia" they also wrote "the people who feel with more intensity, learn faster. That is one of the other conclusions of the study". No, not at all. Absolutely wrong. What we also showed was that people with a better structural integrity of the white matter tracks reaching the ventral striatum were able to learn more words during the task. The degree of intensity of their feelings (whatever they were), had nothing to do.

The moment I read the article of "La Vanguardia" I contacted them. I told them how unhappy (not to say pissed off) I was with their headline and with them making up part of our results. They took out the part which they invented, but kept the sex thing on the headline:"Learning new words activates the same cerebral areas as sex". After this, I asked them to withdraw the article because it was still sensationalist and gave the wrong impression about our results. Never got an answer from them. Not even when I sent them this very same text you are reading right now. Nevertheless, my complaints did not arrive in time: several foreign media were already publishing that Spanish and German scientists had discovered that learning new words had the same effect as sex. I contacted several of those media and told them that our results had nothing to do with that. One of them actually changed the headline (The Local, thank you so much!), but it was already too late: the Daily Mail and Russia Today had the piece already on-line. It had gone viral and I was like a modern nerd Don Quixote tilting at windmills. Do you know that feeling? The one in which you think that nothing can go worse, but then the universe surprises you? Well, yes indeed: on Monday the 27th several Spanish media were copying the distorted news article from foreign newspapers (see TelecincoCuatro or La Gaceta, which copied the whole story from Russia Today). Internet and its circle of life. Hooray for all the media which copied the copy of the fake news article and did not contrast their sources. Today (27th of October) anyone can find in both Spanish and foreign media an article reporting results which did not come from scientific research, but from journalistic delirium. Game over.

So in case you still wonder where does my anger come from, these are my two cents. In the middle of the greatest budget cuts of the history of Spain we struggled to pull out this study, along with our colleagues from the Otto-von-Guericke University of Magdeburg. After more than two years, I see the work of a whole lot of people shredded to pieces out of bad journalism. I understand we live in a fast and globalized world in which salient and sexy headlines are needed. Journalists need to catch the eye of the reader that is racing through the news. But, was it necessary to lie? Is it no longer important to check your sources? If any reporter had any doubt about our study, they could have contacted us before publishing. But they all did the easy thing: create or copy a sensationalist headline and wait for the visitor counter to go mad. And meanwhile, our reputation as scientists went straight to the toilet. And what is worse, what is the message that the citizen gets? Easy: some nerds are wasting money on doing some pseudoscientific research. It is not me talking here; those were the complaints raised by some of my fellow tax payers in several on-line posts. 

This is not a criticism to all journalists, not at all. As in all things in life, there are many very professional journalists who do a proper job. I think there is a very difficult balance between what a researcher reports and what a journalist wants to convey to a broader audience and we all should be aware of this problem. I just hope this post helps to spread this debate. However, I want to end by saying that I will not tolerate the wrong doing of some journalists to destroy our work and to send a message implying that basic science is just silly. Because the message that people should get is totally different: basic science is crucial for our society. With this article I am trying to fulfill my responsibility as a researcher. The question is, do the reporters that led to this situation know which is their responsibility as journalists?

PS: I know, my English is far from being perfect.

¿Sexo, palabras y Rock&Roll? No, más bien mala praxis periodística

Escrito por pabloripolles 27-10-2014 en ciencia. Comentarios (9)

Me llamo Pablo Ripollés y soy investigador pre-doctoral en el Grupo de Cognición y Plasticidad Cerebral de la Universidad de Barcelona y el IDIBELL. En su edición del viernes 24 de Octubre, La Vanguardia publicó una noticia sobre un estudio del cual soy primer autor. Nuestro trabajo, publicado el jueves 23 de octubre en la revista Current Biology, lleva por nombre "The role of reward in word-learning and its implications for language acquisition" (algo así como "El rol de la recompensa en el aprendizaje de palabras y sus implicaciones en la adquisición del lenguaje". Cuál fue mi sorpresa cuando vi que el título de la noticia publicado por La Vanguardia, tanto en su versión on-line como escrita, era "Aprender palabras produce el mismo efecto que el sexo". 

vnguardia.png

¿Por qué entonces La Vanguardia publica una noticia con un título tan sensacionalista y alejado de la realidad? Peor aún, ¿por qué antes de publicarlo no se pone en contacto ni conmigo ni con ninguno de los co-autores del estudio? Muy sencillo, los redactores de La Vanguardia (y digo redactores porque el artículo no va firmado) copiaron la noticia de la nota de prensa que publicaron tanto la Universidad de Barcelona como el IDIBELL. No tengo nada en contra de que se copie una nota de prensa (para eso se hacen, después de todo), pero espero que si se va a copiar, al menos se haga bien. La nota de prensa original llevaba por título "El placer de conocer el significado de las palabras". ¿Notan la diferencia? Además de cambiar el título original por uno que banaliza, descontextualiza y manipula los resultados de nuestro estudio los redactores de La Vanguardia (una vez más hago hincapié, sin consultar a ninguno de los co-autores) decidieron directamente inventarse parte de nuestros resultados. Así, en la noticia se afirmaba "Aprender da placer, pero es que además, las personas que sienten con más intensidad aprenden rápido. Esta es otra de las conclusiones del estudio". No, para nada. Absolutamente falso. En todo caso, lo que también mostramos en nuestro estudio es que las personas con mejores "caminos" materia blanca en el estriado ventral (las vías que llevan la información a esta área) eran capaces de aprender mayor número de palabras.

Tal y como vi la noticia on-line, contacté con la redacción de La Vanguardia y les comuniqué mi descontento con el título hipersensacionalista y con los errores en su contenido. Eliminaron de la noticia on-line la parte que se habían inventado. Sin embargo siguieron insistiendo en dejar en el título todo el tema sexual: "Aprender nuevas palabras activa las mismas áreas cerebrales que el sexo". Les pedí, que se dejasen de tonterías y que directamente retirasen el artículo por sensacionalista, erróneo y manipulador. A día de hoy aun estoy esperando respuesta suya. De hecho, le envíe esta carta tanto al defensor del lector como a la seccion de cartas al director de La Vanguardia, sin respuesta, claro. De todas maneras, mis quejas no llegaron a tiempo: varios medios extranjeros, citando a La Vanguardia, estaban ya publicando que científicos españoles habían descubierto que aprender palabras tiene el mismo efecto que el sexo. Contacté con varios de esos medios y conseguí hacerles ver que ése no era el resultado de nuestro estudio. Me hicieron caso (al menos los de The Local) y cambiaron sus titulares, pero una vez más llegué tarde. Es lo que tiene Internet. La noticia fue copiada de un medio extranjero on-line a otro (Daily Mail  y Russia Today, por ejemplo) y curiosamente, en un efecto rebote, diversos medios españoles copiaron la noticia a su vez desde los medios extranjeros (vease Telecinco, Cuatro o La Gaceta, que copiaron directamente de Russia Today). Se cierra el círculo. Bravo por todos los medios que han copiado la copia de la noticia falsa y no han contrastado nada. A día de hoy por la noche (27 de Octubre) en muchos medios se puede encontrar, como válida, una noticia que apoya unas conclusiones paridas, no fruto del rigor científico, sino de un delirio periodístico. El daño ya está hecho. 

Se preguntaran ustedes por qué estoy tan cabreado. En una época en la que los recortes están destrozando la ciencia, nos ha costado horrores tirar este estudio adelante. De hecho, tuve que irme a Alemania para poder realizar el experimento ya que aquí no contábamos con los recursos para llevarlo a cabo. Después de 2 años y medio, veo que el trabajo de mucha gente ha quedado destrozado y falseado por la falta de rigor periodístico. Entiendo que en el mundo acelerado en el que vivimos se busquen titulares estridentes, que llamen la atención del lector que está (a toda prisa) buscando algo que consumir mientras va en el metro. Pero, ¿es necesario mentir?¿Donde ha quedado aquello de contrastar una noticia? Si los redactores de La Vanguardia tenían dudas al respecto, podrían haberse leído nuestro trabajo. O podrían habernos contactado. En cambio, tiraron por la vía fácil: titular sensacionalista y a esperar la lluvia de visitas. ¿Y el resto de medios?¿Es que ya nadie contrasta nada? Y mientras, nuestro estudio, nuestro rigor científico, directamente al retrete. Y me pregunto, ¿cuál es el mensaje que le llega al ciudadano que lee esta noticia? Pues que se está tirando su dinero en un estudio que huele más a pseudociencia que a otra cosa. No lo digo yo, lo dicen estos mismos ciudadanos que en los comentarios de la noticia (y en otros foros de internet) dejaron patente su descontento. Y aquí es donde mi indignación llega a cotas máximas. Como científico (o proyecto de científico) tengo una responsabilidad con mis conciudadanos. Cobro un dinero público, un dinero que es de todos y mi responsabilidad es realizar estudios con rigor y, si tengo la suerte de que sean de interés general, que esos resultados lleguen de una manera coherente y verídica a las personas con cuyos impuestos se paga mi sueldo. La gente tiene derecho a saber en qué se gasta su dinero. Titulares como éste solo ayudan a prolongar la creencia que la ciencia básica no sirve de nada. Que investigamos cualquier cosa, cualquier chorrada. No, no es así. Sirve de mucho. Y ya lo veremos de aquí a diez años cuando los recortes en ciencia básica hayan impedido cualquier avance tecnológico de renombre en nuestro país. En nuestro estudio nosotros demostramos, por primera vez, que los circuitos de recompensa y motivación son capaces de trabajar conjuntamente con los de aprendizaje de nuevas palabras. Aplicaciones actuales: cero. En un futuro: no lo sabemos. Esa es la gracia de la ciencia básica, se empieza por algo pequeño y poco a poco, con los años se llega a algo más grande. Nosotros esperamos que algún día se puedan usar estas áreas de recompensa para ayudar a personas con déficits de lenguaje. Y esto solo lo sabremos de una manera: investigando, investigando e investigando. 

No voy a tolerar que la falta de ganas de hacer un periodismo de calidad, destruya un trabajo serio y envíe el mensaje al contribuyente de que la ciencia básica es la risa. De que acabamos de demostrar que la próxima vez que la parienta te pida guerra, mejor sácale el diccionario y enséñale alemán.  Porque ese es el mensaje que veladamente se envía a los lectores. Y el que les debería llegar es otro: que la única ciencia mala, es la que no se hace. Con esta carta abierta intento cumplir con mi responsabilidad como investigador. La pregunta es ¿saben los redactores de La Vanguardia y del resto de medios cuál es su responsabilidad como periodistas?

PD: La nota de prensa oficial

 http://www.ub.edu/web/ub/es/menu_eines/noticies/2014/10/063.html

PDD: El link al artículo científico

 http://www.cell.com/current-biology/abstract/S0960-9822(14)01207-X